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華裔科學家領頭嘗試用人造子宮孕育生命

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我們能在母體外孕育生命嗎

  一些無所畏懼的科學家正在研究用一種全新的方式孕育生命—在人造子宮中。

  胎兒生長在一個充滿了泡泡的世界里:一開始,它自己就是個泡泡—受精卵;然后,它開始飄浮在另一個泡泡里面—潮濕、柔軟、封閉的羊膜囊;如果一切順利的話,最終它會開始釋放出一個液體泡泡,然后就一個又一個接連不斷地釋放—細胞分裂,與此同時這個胎兒在子宮中蜷縮著,漂浮著,吞咽著。兩年前,正是這些泡泡讓劉鴻清第一次確信:孩子是能夠在母體的子宮外生長的。

  旅美華裔學者劉鴻清是設在紐約曼哈頓的美國康奈爾大學生殖醫學和不育癥研究中心下屬的生殖與內分泌實驗室的負責人,幾乎是在不經意間,她成了美國人造子宮研究的領頭人。從2001年起,她的實驗室開始以取自人體子宮內膜的細胞為基礎培養單片人體組織。最初的細胞是由不育癥患者捐贈的,而培養這種人工組織的目的是用來幫助進行臨床試管授精的研究—子宮內膜細胞是培育胚胎的理想平臺,使用它培養出來的組織與母體本身的幾乎沒什么區別。

  不過,最初在塑料培養皿中培養出的組織只是薄薄的一層細胞,差不多只有蜘蛛網那么薄。“我們原本希望胚胎能夠在這種組織上著床,”劉鴻清說,“這樣我們就能了解更多有關胚胎著床的機理。但是很遺憾,試驗沒能成功。”不斷生長的胚胎會沖破人造組織,接觸到下面的培養皿,然后就像樹木的根被石頭阻斷了一樣死去。

  因此劉鴻清試著將幾層組織逐層疊加在一起,直到成為一個立體模型,也就是一個獨立的、不依靠任何支撐的子宮。終于,胚胎能夠附著在這種人造組織上了。胚胎穿透人造子宮的內膜,放射生長出血管;然后它們開始從中吸取養分,并且排出代謝廢物;繼而分裂、分化,茁壯成長。

  在這之后就出現了前面提到的泡泡。前年,在一個沒有引起多少人注意的試驗中—也許是因為劉鴻清擔心試驗結果可能招來政客、激進分子和焦急的不育夫婦的過分關注,而沒有公開發表自己的研究成果—一個老鼠胚胎幾乎在人造子宮中完成了整個發育過程:它會動,會呼吸,會放出泡泡。“而且不只有一個泡泡,”劉鴻清說,“我們看到了很多泡泡。”

  在那一刻,她可能也清楚地窺見了人類生殖的未來和即將發生的變化。得益于她和其他人的研究,人造老鼠子宮可能將在10年內成為現實—這將是通向真正的人造子宮的一塊重要跳板;繼而,這些“嬰兒孵化器”可能將取代天然子宮,授精將成為一種臨床操作,而分娩也不再有痛苦;懷孕將不再只是女人的專利,從精子和卵子融合的那一刻起,胎兒的生存就有了保障......

  但事情的發展并沒有這么順利,沒有多久,劉鴻清的嚙齒動物胎兒就死去了。它還沒有成形,扭曲的身體看上去更像是個海馬而不是老鼠,無疑是個畸形的產物。在她植入的第二個胚胎身上也發生了同樣的悲劇,第三個也是一樣。“創造一個新生命比我們想象的要復雜得多。”劉鴻清說,“而且我們知道,用這種方法還要難上加難。”

 

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